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¿Qué es el Acoso Sexual?

El acoso sexual es un problema grave en los Estados Unidos. No son solo los empleados víctimas de acoso sexual quienes sufren golpes emocionales devastadores durante un largo tiempo, ni solo el acosador el que sentirá durante los próximos años el peso de las leyes que prohíben el acoso sexual. En una sociedad cuya atención se centra en eliminar los casos de acoso sexual, ¿cómo aprendemos a diferenciar un comportamiento aceptable de una situación de acoso ilegal? En otras palabras, ¿cómo definimos el acoso sexual? ¿Cómo revisa un tribunal un reclamo por acoso sexual?

Definición

  • En el contexto federal, el acoso sexual se considera una forma de discriminación de sexo en el marco del Título VII de Ley de Derechos Civiles de 1964. Según la Comisión para la Igualdad de Oportunidades en el Empleo (Equal Employment Opportunity Commission, EEOC), "los avances sexuales indeseados, las solicitudes de favores sexuales y otro tipo de conducta verbal o física de naturaleza sexual representa un caso de acoso sexual cuando la ocurrencia o el rechazo de esta conducta afecta de forma implícita o explícita el desempeño laboral del individuo, interfiere de forma injustificada con el desempeño laboral del individuo o genera un entorno de trabajo intimidante, hostil u ofensivo".
  • Existen dos tipos diferentes de reclamos por acoso sexual, aunque en los últimos años se ha desdibujado la forma en la que el tribunal establece las diferencias entre los dos a los fines de decidir si es un caso de acoso:
    • Quid pro quo: El acoso sexual que se produce cuando un supervisor o una persona en una posición de autoridad solicita sexo o una relación sexual a cambio de no despedir o castigar al empleado, o se produce a cambio de favores, tales como ascensos.
    • Entorno de trabajo hostil: El acoso sexual que se produce con la presencia de fotografías degradantes o sexuales, chistes o amenazas. El comportamiento o conducta inapropiada debe ser ubicuo, de forma que, como el nombre lo implica, genere un entorno de trabajo intimidante y ofensivo.
  • Cada estado tiene diferentes protecciones contra el acoso sexual. Por ejemplo, Alabama le permite a un empleado demandar a un empleador por acoso sexual en virtud de una teoría de invasión de la privacidad. En comparación, la ley de Vermont requiere que cada empleador adopte una política contra casos de acoso sexual. Otros estados no tienen leyes específicas que prohíban o castiguen los casos de acoso sexual.

Cómo Aplicar la Definición

  • Aunque es fácil definir el acoso sexual, es muy difícil aplicar esa definición a un conjunto de hechos particulares. Las opiniones de los tribunales pueden parecer incoherentes al momento de resolver si se produjo una situación de acoso sexual. En ocasiones, los tribunales toman decisiones diferentes con hechos muy parecidos. Esto ocurre particularmente en casos de entornos de trabajo hostiles en los que comprobar que se produjo una situación de acoso sexual es más difícil que en las situaciones de quid pro quo.
  • Ejemplo: Los tribunales pueden diferir respecto de si publicar una imagen pornográfica o material sexual ofensivo es suficiente para generar un entorno de trabajo hostil.

    Ejemplo: Un tribunal puede considerar que un avance indeseado (por ejemplo, un empleado que invite a una cita a otro) no constituye una situación de acoso sexual porque no tiene, en ese caso particular, un nivel de comportamiento dominante. Sin embargo, en otro caso, el tribunal puede considerar que, en base a hechos específicos de esa situación, una invitación rechazada puede representar acoso sexual.

  • La Corte Suprema de los Estados Unidos ha establecido que los empleadores pueden defenderse a sí mismos en casos de entorno de trabajo hostil presentados por un supervisor o empleado de nivel gerencial con el argumento de que se implementaron acciones razonables para evitar el acoso sexual y se realizaron los esfuerzos necesarios para corregir el comportamiento de acoso. Los empleadores también pueden argumentar que no son responsables en caso de que un empleado no haya aprovechado la oportunidad de informar al respecto o tomar medidas para presentar una queja sobre incidentes de acoso sexual.

Factores de Revisión

Los factores que un tribunal tendrá en cuenta en un entorno de trabajo hostil incluyen:

  • frecuencia del supuesto comportamiento inapropiado;
  • gravedad del comportamiento;
  • conducta de la víctima;
  • contexto del supuesto acoso;
  • tamaño de la compañía del empleador;
  • naturaleza de la compañía del empleador;
  • en un reclamo de entorno de trabajo hostil, si una persona razonable en el lugar del demandante hubiera considerado que el entorno era hostil.

Nota: Si la presunta víctima participó voluntariamente de las bromas sexuales o chistes subidos de tono, le será más difícil comprobar que de hecho ha sido acosada.

Desmitificación del Acoso Sexual

  • Solo las mujeres sufren acoso sexual. Esto no es cierto. Los tribunales ya han establecido que un hombre puede sufrir acoso por parte de una mujer, aunque esta situación es menos frecuente que un caso de hombre que acosa a una mujer.
  • Una mujer no puede acosar a otra mujer y un hombre no puede acosar a otro hombre. Esto no es cierto. La Corte Suprema de los Estados Unidos reconoció que los casos de acoso sexual pueden producirse entre personas del mismo sexo.
  • El acoso sexual solo puede ocurrir en el lugar de trabajo. Esto no es cierto. La Corte Suprema de los Estados Unidos estableció que los maestros, profesores y demás individuos con autoridad en sistemas escolares (inclusive universidades e instituciones terciarias) pueden acosar sexualmente a estudiantes. Aunque el caso se estipuló bajo el Título IX de la Enmienda Educativa de 1972, en lugar del Título VII de la Ley de Derechos Civiles de 1964, la conclusión fue la misma: un maestro puede acosar sexualmente a un estudiante.
  • Únicamente los supervisores o aquellas personas con puestos de autoridad pueden ser acosadores. Esto no es cierto. Un acosador puede ser un compañero de trabajo y, en algunos casos, un tercero, como un agente o un cliente del empleador. Lo importante es si el empleador sabía o debió haber sabido del comportamiento acosador y no actuó debidamente.

Cómo Obtener Asistencia Legal con un Problema de Derechos Laborales

Los empleados tienen muchos derechos en el lugar de trabajo establecidos tanto por la ley federal como la estatal. Si considera que han violado sus derechos en el contexto laboral, lo mejor para sus intereses puede ser contactarse con un abogado especializado en derecho laboral, quien le explicará sus opciones y protegerá sus derechos legales.

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