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Derecho Penal

Lo que llamamos derecho penal se refiere ampliamente a las leyes federales y estatales que tipifican determinadas conductas como ilegales y punibles con penas de prisión o multas. Nuestro sistema legal incluye básicamente dos tipos de causas muy distintas: las civiles y las penales. Las causas civiles son conflictos entre particulares respecto de los deberes y responsabilidades legales recíprocos. Por otro lado, las causas penales son cargos presentados por fiscales por violaciones de leyes penales.

Derecho penal: historia

En los Estados Unidos, el derecho consuetudinario británico gobernó durante la era colonial. El derecho consuetudinario es un proceso que establece y actualiza las normas que gobiernan algunos países. Una vez que el país se estableció como independiente, adoptó la Constitución de los Estados Unidos como la "ley suprema del territorio". Los Estados Unidos continúan empleando un sistema de derecho consuetudinario que funciona en combinación con las leyes estatales y federales. Con respecto a las leyes penales, cada estado tiene su propio código penal que define qué constituye un delito y qué no, la gravedad de los delitos y sus castigos.

Delitos graves y menores

Las causas penales generalmente se categorizan como delitos graves o delitos menores en función de su naturaleza y del delito máximo aplicable. Cada estado tiene la libertad de redactar nuevas leyes penales siempre que se consideren constitucionales. Por lo tanto, lo que es delito en un estado podría no serlo en un estado vecino.

Un delito grave implica una conducta inadecuada punible con pena de muerte o penas de prisión de más de un año. La mayoría de las leyes penales subdividen los delitos graves en diferentes clases con distintos grados de castigo. Los delitos que no constituyen delitos graves generalmente se llaman delitos menores. Un delito menor es una conducta inadecuada para la cual la ley prevé un castigo de no más de un año en prisión. Los delitos incluso menos importantes, tales como las multas de tránsito y de estacionamiento, suelen llamarse infracciones.

La policía investiga, los fiscales presentan los cargos

Muchos piensan que los oficiales de policía (que investigan los delitos) también presentan los cargos contra los infractores. Eso es un error frecuente. La policía reúne evidencia y algunas veces también declara ante el tribunal. Sin embargo, los fiscales –incluidos los fiscales de distrito, los fiscales generales, entre otros– son los que deciden si un sospechoso debe juzgarse o no.

Abogados penalistas

Un abogado penalista habilitado es un defensor fundamental para cualquier persona acusada de un delito. Estos abogados conocen muy bien los procedimientos penales y las leyes locales –algunos incluso pueden haber trabajado anteriormente como fiscales. La mayoría de los abogados defensores debe ser capaz de gestionar cualquier delito menor o de bajo nivel. Sin embargo, no todos los abogados están habilitados para gestionar cargos graves. Algunos tribunales no permiten que abogados sin experiencia representen a los acusados que enfrentan, por ejemplo, una causa de pena capital.

Entonces, un abogado penalista puede ayudarlo cuando lo arrestan por un delito contra una persona (asalto y agresión, violación u homicidio), un delito contra la propiedad (hurto, robo domiciliario o incendio intencional) o un delito por drogas (posesión de marihuana o venta de cocaína).

La sección de Findlaw sobre derecho penal cuenta con mucha información que abarca la mayoría de las situaciones de derecho penal. Contamos con definiciones de docenas de delitos frecuentes, una descripción general de las etapas de una causa penal típica, consejos sobre sus derechos constitucionales, información sobre antecedentes penales, delitos juveniles y mucho más.

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